21.7.05

Las preguntas

Éstas son las preguntas que elegimos en la segunda sesión del taller:

1. ¿Cómo son los cocodrilos?
2. ¿Cuáles son sus antepasados?
3. ¿Cuántas especies hay y cómo se diferencian?
4. ¿Cómo se diferencian de los lagartos, caimanes y otras especies?
5. ¿En qué países hay cocodrilos?
6. ¿De qué se alimentan los cocodrilos?
7. ¿Cómo pueden estar tanto tiempo sin comer?
8. ¿Cuán feroces pueden ser?
9. ¿Cuánto tiempo pueden permanecer quietos o inmóviles?
10. ¿Por qué lagrimean?
11. ¿Cómo se reproducen?
12. ¿Cómo son depredados?

Normalmente no deberían ser tantas, pero somos un grupo grande :).

Luego obtuvimos las respuestas, después de buscar información, compartirla, discutirla y redactarla en forma apropiada para los chicos, en la tercera sesión.

Con estas respuestas debemos armar un folleto informativo, resumiendo, integrando, reemplazando palabras por imágenes y esquemas...

¿Cómo son los cocodrilos?

Los cocodrilos son reptiles muy grandes; de color marrón claro, marrón oscuro, negro o verde con pintas amarillas; cabeza triangular; fuertes mandíbulas y dientes muy puntiagudos. Tienen una larga cola y cuatro patas, las de adelante con 5 dedos y las de atrás con 4 dedos.

Se piensa que algunos pueden vivir más de 100 años.

Pueden llegar a medir más de 6 metros de largo, y pesar entre 12 kilos y más de 1 tonelada (1000 kilos).

Sus dientes son siempre afilados, porque les salen dientes nuevos para reemplazar los que se gastan. Además, son todos iguales, y no sirven para masticar; por eso, para comer, atrapan a la presa fuerte y la sacuden hasta que le arrancan una parte que se puedan tragar.

Tienen buena vista y oído, reflejos rápidos, y se mueven bien en tierra, aunque se mueven mejor aún en el agua, donde se impulsan con la cola (que les sirve como timón) y con sus patas de atrás, que tienen membranas como las de los patos.

Pasan mucho tiempo bajo el agua, y tienen un segundo párpado transparente con el que pueden ver todo mientras bucean. También están adaptados para abrir la boca y tragar debajo del agua sin ahogarse, y hasta pueden "cerrar" sus oídos para que no les entre agua.

En tierra se arrastran lentamente, caminan sobre sus patas o corren.

Son animales "de sangre fría", es decir, que no pueden producir su propio calor. Dependen del medio ambiente para regular su temperatura, poniéndose al sol para calentarse o a la sombra para enfriarse. También usan la boca como "radiador", dejándola abierta mientras duermen.

Pocas especies prefieren vivir solas, la mayoría vive en grupos organizados, con dominancia de unos sobre otros, cuidado materno y comportamientos específicos a la hora de alimentarse.
Pueden comunicarse por medio de sonidos y señales visuales (como hacer burbujas con la boca o arquear la espalda), e incluso es posible que reconozcan la "voz" de amigos y enemigos. Cuando están debajo del agua también se comunican por sonidos, pero los humanos no podemos oírlos.

¿Cuáles son sus antepasados?

Los cocodrilos pertenecen a un grupo muy antiguo, que vivió con los dinosaurios y ha permanecido sin mayores cambios por los últimos 65 millones de años.

Pertenecen al grupo de los arcosaurios, que se separaron en cocodrilos y dinosaurios.

Se piensa que de los arcosaurios evolucionaron las aves.

Los únicos sobrevivientes actuales del grupo son los cocodrilos, gaviales y caimanes. Se piensa que han sobrevivido por su gran capacidad de adaptación.

El primer cocodrilo conocido se llamó Protosuchus, y vivió hace unos 200 millones de años.

Un antepasado muy conocido de los cocodrilos es el Sarchosuchus imperator, conocido como "Supercroc" o "Cocodrilo Gigante", que vivió hace 110 millones de años en África. Su tamaño máximo era de 12 m (el largo de un autobús escolar), sólo su cráneo alcanzaba 1.80 metros de largo, pesaba hasta 10 toneladas, y al parecer ¡su dieta incluía dinosaurios!

¿Cuántas especies hay y cómo se diferencian?

Existen 13 especies de cocodrilo, que se diferencian por detalles de su forma, tamaño y el lugar en el que viven.

En América hay 4 especies: el "Cocodrilo Americano" (también conocido como "Cocodrilo de Tumbes", que tenemos en el Perú), el "Cocodrilo del Orinoco", el "Cocodrilo Cubano" y el "Cocodrilo de Pantano" (que vive más al norte, en México).

En África viven: el "Cocodrilo del Nilo", el "Cocodrilo Africano" (muy feroz) y el "Cocodrilo Enano" (que sólo mide 2.20 metros).

En la India, y países vecinos, vive el "Cocodrilo Hindú".

Al sur de Asia existen varias islas en las que habitan cocodrilos: el "Cocodrilo Siamés" (que está en grave peligro de extinción) en Indonesia, el "Cocodrilo de Nueva Guinea" (que sólo mide 3.5 metros) en Nueva Guinea y el "Cocodrilo Malayo" en Filipinas.

Finalmente, en Australia viven dos feroces cocodrilos: el "Cocodrilo Australiano" y el "Cocodrilo de Mar" (que es el más grande y feroz de todos, y llega a medir más de 7 metros).

¿Cómo se diferencian de los lagartos, caimanes y otras especies?

En el grupo existen 3 familias similares, pero con algunas diferencias:
Familia Alligatoridae (lagartos y caimanes)
Familia Crocodylidae (cocodrilos)
Familia Gavialidae (ghariales o gaviales de la India)

Los cocodrilos se distinguen por las siguientes características:
· Suelen tener gran tamaño.
· En la espalda, desde el cuello hasta la cola, tienen placas de hueso que pueden parecer espinas o dientes.
· Por lo general los caimanes, lagartos y gaviales son de agua dulce, mientras que los cocodrilos viven en agua dulce y salada.
· Son mucho más agresivos que los caimanes y lagartos (que también son agresivos). Los gaviales, en cambio, son inofensivos.
· A simple vista, se diferencian por el cuarto diente de la mandíbula inferior, que se ve cuando cierran la boca (en lagartos y caimanes está oculto).
· En general, los cocodrilos tienen el hocico en forma de "V", los caimanes lo tienen en forma de "U", y los gaviales lo tienen mucho más largo y fino.

¿En qué países hay cocodrilos?

Hay cocodrilos en Australia, Nueva Zelanda, Tailandia, Nueva Guinea, China, India y gran parte de África y América.

Prefieren el clima cálido, y viven en agua dulce y salada, pantanos, ríos, mares, bosques y otros lugares; pero siempre en aguas profundas. Cuando el nivel del agua baja, se mueven a zonas más profundas.

¿De qué se alimentan los cocodrilos?

Todos los cocodrilos son carnívoros.

Los pequeños, de unos 20 cm, se alimentan principalmente de insectos, pequeños peces, anfibios y caracoles.

A medida que crecen prefieren animales de mayor tamaño, y los juveniles comen peces, polluelos de aves, culebras, ranas y pequeños mamíferos.

Cuando alcanzan la edad adulta, se alimentan de aves acuáticas y mamíferos más grandes, que se acercan a beber agua (excepto elefantes e hipopótamos, que son ya demasiado grandes). Los machos adultos también pueden alimentarse de huevos y pequeñas crías de su misma especie, por lo que la madre los cuida mucho.

Como parte de su técnica de caza, se mimetizan con el agua.

Dado que no pueden masticar, tragan pedazos enteros de la presa, o a la presa completa, si su tamaño lo permite. Si no pueden despedazar a la presa, la arrastran bajo el agua, donde se suaviza la carne, que luego desgarran.

Se estima que un cocodrilo come entre 5% y 20% de su peso por semana.

Pequeños: Se alimentan de insectos, peces pequeños, anfibios, caracoles.
Juveniles: Se alimentan de peces, polluelos, culebras, anfibios, mamíferos pequeños.
Adultos: Se alimentan de todo tipo de animales, pequeños y grandes (incluso humanos).

¿Cómo pueden estar tanto tiempo sin comer?

Los cocodrilos pueden comer entre el 5% y el 20% de su peso por semana (algo así como una persona adulta comiendo entre ½ kilo y 2 kilos de comida por día). Sin embargo, no necesitan comer todos los días. De hecho, pueden estar largo tiempo sin comer (se dice que el Cocodrilo del Nilo puede estar hasta un año sin probar bocado).

Esto sucede porque los cocodrilos son animales "de sangre fría".

Existen animales de "sangre caliente" (como nosotros), que producen en su cuerpo gran cantidad de calor, y animales de "sangre fría" (como los cocodrilos), que no producen calor y necesitan el calor del medio ambiente para mantener su temperatura.

Eso les permite usar toda energía que obtienen del alimento, y no perderla en forma de calor. Por lo tanto, si se quedan muy quietecitos, pueden pasar largo tiempo con la energía acumulada en su cuerpo, sin necesitar ninguna otra.

¿Cuán feroces pueden ser?

Pueden ser muy feroces.

Casi todos pueden atacar personas si tienen hambre, y todos los años mueren personas por esto. También atacan cerdos, becerros y perros, cuando se acercan a beber agua.

Son agresivos con otros cocodrilos que invaden su territorio, y algunas veces compiten por el dominio.

Los más peligrosos son el Cocodrilo Africano y el Cocodrilo de Agua Salada, y las hembras intentando proteger sus nidos o crías.

¿Cuánto tiempo pueden permanecer quietos o inmóviles?

Los cocodrilos pasan gran parte del día quietos. Tienen el corazón muy pequeño, y muy, muy poca sangre. Debido a eso, pueden pasar 3 o 4 horas en absoluta inmovilidad, como una roca (lo que utilizan ser confundidos con rocas o troncos cuando cazan).

Para tomarle una foto al Cocodrilo de Tumbes en el Parque de las Leyendas, el fotógrafo tuvo que esperar 2 días a que éste hiciera algún movimiento (¡!)

Cuando hace frío, muchas especies buscan un lugar bajo tierra en el que pasan el invierno en un estado parecido a la hibernación.

Sin embargo, cuando pasan de la inmovilidad al movimiento, es con mucha fuerza, y son capaces de gran velocidad cuando se requiere.

¿Por qué lagrimean?

Se cuentan muchas leyendas sobre las "lágrimas de cocodrilo". Se dice que el cocodrilo llora mientras se come a sus víctimas, o incuso a sus propias crías.

Sin embargo, las lágrimas de cocodrilo no son más que un líquido que mantiene los ojos húmedos fuera del agua y los limpia. Sale del tercer párpado, y no tiene nada que ver con llanto por tristeza o dolor.

Como sus glándulas salivales y lacrimales están muy cerca unas de otras, se estimulan constantemente, lo que hace que el cocodrilo llore mientras come.

¿Cómo se reproducen?

La época de reproducción varía dependiendo de la especie y de la zona, pero se da una vez al año y dura 3 meses. En esta época los machos emanan un fuerte olor a almizcle, y aumenta su instinto territorial (pelean entre ellos, para evitar la reproducción de animales débiles o enfermos).

Es la hembra la que inicia el cortejo, que está basado en señales, movimientos y sonidos (macho y hembra intercambian "ronroneos"), y puede durar más de 1 mes.

El cortejo se da dentro del agua, al igual que la cópula, que puede durar varios minutos. Macho y hembra giran en el agua hasta la fecundación. Luego, la pareja se separa y la hembra queda a cargo de la puesta de los huevos, el cuidado del nido y de los recién nacidos.

La hembra se acerca a la playa, donde pone huevos de cáscara dura en un nido que puede estar hecho con ramas y plantas o ser excavado en el suelo. Algunas especies pueden utilizar el mismo nido por varios años, o construir nidos de "práctica". Los huevos son calentados por el calor generado por el material del nido al descomponerse.

El sexo de las crías depende de la temperatura de incubación (durante un periodo crítico), que se regula por la cercanía al agua (más cerca, más frío). Pero no es posible conocer con certeza el sexo hasta que alcanzan un cierto tamaño.

Durante la incubación, la madre permanece cerca del nido. No le proporciona calor con el cuerpo, pero lo protege de depredadores. Al nacer, las crías hacen un sonido para llamar a la madre, quen las ayuda a salir del nido (incluso llevándolas en su boca) y las lleva al agua. Ya son autosuficientes, pero se quedan cerca por varios meses, siendo protegidas por su mamá.

Se convierten en adultos entre los 5 y 15 años de edad (según la especie).

En general, las hembras crecen más lentamente y son más pequeñas que los machos; pero esto no siempre se cumple, y en algunas especies no es posible determinar el sexo a simple vista.

¿Cómo son depredados?

Muchas crías (huevos y recién nacidos) mueren por depredación. En el nido, son presa de lagartos, tejones, grullas, cigüeñas y otros cocodrilos; y una vez que llegan al agua, los cocodrilos, tortugas y aves siguen siendo un peligro. La madre es usualmente muy celosa del nido y los recién nacidos, y los defiende con ferocidad.

Cuando dejan por fin la protección materna, sus peores enemigos son otros cocodrilos de mayor tamaño.

Se estima que, si la nidada se salva, sólo 2 a 5 de cada 100 llegarán a ser adultos capaces de reproducir.

Sin embargo, el peor daño que han sufrido estas especies han sido las matanzas por parte de los humanos. Por suerte, esto ya no sucede en forma indiscriminada o por deporte (como era hace 50 años), pero la industria de la piel de cocodrilo también ha ocasionado gran daño, llevando algunas especies a un estado amenazador.

Además de la piel, en Asia se venden la vesícula y el pene del cocodrilo, para medicamentos; en varios países de América, la grasa de cocodrilo se utiliza para tratar asma, quemaduras y heridas en la piel; y el almizcle de los machos en celo era vendido para hacer perfumes.

Debido a esto, el Cocodrilo Siamés y algunos de los americanos podrían estar en peligro de extinción.

Para mejorar esto, varios países han decidido criar cocodrilos en granjas, ayudando a su conservación y obteniendo pieles de forma legal.